Un poderoso crustáceo

Birgus latro (Imagen: John Tann, Wikipedia)
Birgus latro(Imagen: John Tann, Wikipedia)

Birgus latro es el artrópodo terrestre más pesado del mundo. Puede llegar a alcanzar los 4 kg de masa y 40 cm de longitud corporal, aunque sus extremidades extendidas abarcan una distancia de 1m. No es el cangrejo más grande ni, seguramente, tampoco podría ser mayor de lo que es, pues lo más probable es que no pudiera sostener sobre sus extremidades una masa mayor y desplazarse en tierra firme. El más grande es el cangrejo gigante japonés, Macrocheira kaempfrei, al que hice referencia aquí, pero ese es marino y bajo el agua no operan las restricciones estructurales propias del medio terrestre. Birgus, o cangrejo de los cocoteros, como es conocido, vive en zonas costeras de islas tropicales de los océanos Índico y Pacífico, y se alimenta de cocos, higos, y diversos materiales orgánicos. Su nombre común hace alusión, precisamente, a que consume cocos, lo que no es hazaña pequeña. Los rompe con sus pinzas y come lo que hay en su interior.

Morfología y medición de la fuerza de las pinzas del cangrejo de los cocoteros. (Imagen: Shin-ichiro Oka, Taketeru Tomita & Kei Miyamoto)
Morfología y medición de la fuerza de las pinzas del cangrejo de los cocoteros. (Imagen: Shin-ichiro Oka, Taketeru Tomita & Kei Miyamoto)

Me ocupo hoy aquí de este cangrejo porque se ha publicado recientemente un estudio en el que se documenta que no sólo pesa mucho, sino que tiene, además mucha fuerza. En realidad, más que mucha, tiene muchísima fuerza; es el crustáceo que más tiene, de hecho. En un estudio liderado por Shin-Ichiro Oka, de la Okinawa Churasima Foundation, han medido la fuerza que desarrollan 29 cangrejos de los cocoteros de la isla de Okinawa.

Relación entre la fuerza (por unidad de masa) que desarrollan las mandíbulas o pinzas de distintos animales y el tamaño corporal (líneas de colores); la zona gris representa el rango de variación de la fuerza que desarrollan diferentes animales en sus actividades normales (locomoción, natación, saltos, etc.). (Imagen: Shin-ichiro Oka, Taketeru Tomita & Kei Miyamoto)
Relación entre la fuerza (por unidad de masa) que desarrollan las mandíbulas o pinzas de distintos animales y el tamaño corporal (líneas de colores); la zona gris representa el rango de variación de la fuerza que desarrollan diferentes animales en sus actividades normales (locomoción, natación, saltos, etc.). (Imagen: Shin-ichiro Oka, Taketeru Tomita & Kei Miyamoto)

Los investigadores observaron que la fuerza que ejercían con sus pinzas era proporcional al tamaño o masa corporal. El valor registrado más alto fue de 1800 newtons (un cangrejo de 2 Kg), por lo que uno de 4 kg llegaría a ejercer una de 3000 newtons. Para que nos hagamos una idea de lo que significan esas cifras, un bogavante ejercería una fuerza de no más de 250 newtons con sus pinzas, muy inferior a la de Birgus. Unas pinzas tan poderosas le permiten consumir una gran variedad de productos, como ya se ha apuntado. Y también son una poderosa arma defensiva, lo que le ayuda a evitar los ataques de buen número de depredadores potenciales y a rechazar la presencia en su entorno de posibles competidores.Y para seguir poniendo en contexto su extraordinaria fuerza, nuestras manos desarrollan alrededor de 300 newtons, y la mandíbula de un cocodrilo, de unos 16000, la más intensa que es capaz de desarrollar un animal.

Fuente: Shin-ichiro Oka, Taketeru Tomita, Kei Miyamoto (2016): A Mighty Claw: Pinching Force of the Coconut Crab, the Largest Terrestrial Crustacean. PlosOne.


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