¿Beben agua de mar las serpientes marinas?

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Como vimos en una entrada anterior, no sabemos si los delfines marinos beben agua de mar o no. En realidad, no estamos muy seguros de si los mamíferos marinos, en general, beben o no. Sabemos, porque han sido vistas haciéndolo, que las ballenas ingieren hielo, pero de agua dulce, aunque poco más se sabe al respecto. De los peces marinos, sin embargo, sabemos algo más; ellos sí beben, aunque el caso de los peces es distinto de los mamíferos: sus riñones son diferentes y los peces disponen de eficaces mecanismos para deshacerse del exceso de sales.

Hasta hace bien poco tiempo no sabíamos cómo se las arreglan las serpientes de mar. Han de hacer frente al mismo problema que los delfines, dado que el agua de mar tiene una concentración osmótica muy superior a la de su medio interno. Por ello, las serpientes de mar corren el riesgo de deshidratarse, puesto que el agua de sus fluidos internos tiende a salir del organismo.

Hay 62 especies -agrupadas en 17 géneros- de serpientes marinas, todas ellas venenosas. Tienen origen terrestre, pero el modo de vida de casi todas ellas es exclusiva o casi totalmente marino. La mayoría son vivíparas y paren en el mar, mientras nadan; unas pocas, sin embargo, son ovíparas y permanecen en tierra durante un breve periodo de su vida.

Durante mucho tiempo se ha pensado que las serpientes de mar beben agua marina para satisfacer sus necesidades hídricas. Ese comportamiento requeriría disponer de un eficaz sistema para eliminar las sales incorporadas en exceso, por lo que se pensaba que de esa tarea -toma y secreción de sales- se ocupaban las glándulas de sal de las serpientes. Sin embargo, en experimentos realizados con tres especies se ha podido comprobar que no beben agua de mar. Las serpientes fueron capturadas en las proximidades de Taiwan y mantenidas en cautividad para testar la hipótesis de que bebían agua de mar. Sin embargo, los resultados obtenidos fueron concluyentes: no lo hacían ni aun estando sedientas; bebían agua dulce, sí, o como mucho agua salobre muy diluida, pero no agua de mar.

sea snakeLo cierto es que los resultados de este experimento podrían resultar claves a la hora de explicar la distribución geográfica de estas especies. Las serpientes de mar suelen encontrarse en zonas discretas de extensión limitada (patch) y son especialmente abundantes en áreas muy lluviosas. Seguramente, además, recurren para beber a las surgencias y corrientes de agua dulce procedentes de la costa, puesto que hay muchas más serpientes marinas en las zonas próximas a los aportes costeros de agua dulce. Y por otro lado, es muy posible que recurran también al agua que se deposita en la capa superior de la superficie marina tras lluvias intensas, antes de que se mezcle con el agua salada de las capas inferiores.

La duda que subsiste es la de cuál es la función que cumplen las glándulas de sal de estas serpientes. Y lo cierto es que quizás se trate de una función de regulación iónica y no, como se pensaba antes, de regulación osmótica. Esto es, podría ser que la función principal de esas glándulas sea la de mantener el balance de determinados iones y no la de mantener constante la concentración osmótica de los fluidos corporales.

Así pues, la respuesta que debe darse a la pregunta que da título a esta entrada es que sí, que las serpientes de mar sí beben, pero quizás sólo agua dulce. No sabemos lo que hacen el resto de serpientes y reptiles marinos, aunque lo más probable es que hagan lo mismo que éstas.

Fuente: Esta entrada está basada en información proporcionada por la Universidad de Florida (8/11/2008): “Sea Snakes Seek Out Freshwater To Slake Thirst.”


1 Comentario

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Tania Pena IES Rafael Dieste A CoruñaTania Pena IES Rafael Dieste A Coruña

Me parece simple e educativo este artículo, ya que yo también me lo pregunté alguna vez y gracias a este blog puedo saber que no beben agua de mar, si no que beben agua destilada.
Gracias, mi duda ha sido aclarada.

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